Consejo Municipal de Providence aprueba acuerdo de $171 millones con 4 universidades

Providence tiene un pasivo de pensiones no financiado de más de mil millones de dólares, sin ningún plan inmediato para apuntalar el fondo. El consejo creó una nueva comisión el mes pasado para estudiar la estructura tributaria de la ciudad y considerar “fuentes de ingresos alternativas”.

En una victoria para el alcalde Brett Smiley, el Concejo Municipal de Providence aprobó el jueves dos acuerdos que exigen pagos voluntarios de cuatro universidades privadas de la ciudad, incluida la Universidad Brown.

La votación fue de 9 a 1 a favor de ambos acuerdos, que se votaron simultáneamente. Cinco concejales estuvieron ausentes.

Smiley cerró los dos acuerdos el mes pasado después de que expiraran acuerdos anteriores. Las cuatro instituciones (la Universidad de Brown, la Universidad Johnson & Wales, el Providence College y la Escuela de Diseño de Rhode Island) son organizaciones sin fines de lucro exentas de impuestos, pero históricamente han realizado pagos voluntarios en lugar de impuestos a la ciudad, que está pasando apuros financieros.

Las cuatro instituciones de educación superior acordaron pagar un total combinado de 177 millones de dólares a la ciudad durante 20 años, y Brown pagaría la mayor parte.

El primer pago, que vence dentro de 60 días, es de 7 millones de dólares.

Un segundo acuerdo entre la ciudad y la Universidad de Brown exige $46 millones adicionales durante 10 años, aunque Brown puede obtener créditos sobre sus pagos para ciertos proyectos de desarrollo y otras actividades. Smiley acordó apoyar la transferencia de cuatro cuadras de la ciudad en el Jewelry District a la universidad, lo que aún requiere la aprobación de la Comisión de Planificación de la Ciudad.

Los acuerdos generaron cierta oposición, incluso por parte de los estudiantes de Brown, que pidieron a la universidad Ivy League que pagara más. Los opositores también señalaron que la ciudad acordó en el acuerdo no perseguir a las universidades por más pagos de impuestos durante los 20 años. Y el Comité de Finanzas del Consejo, que examinó el acuerdo, lo trasladó al pleno del consejo sin una recomendación la semana pasada.

Pero la mayoría de los concejales dijeron que apoyaban los acuerdos, y algunos argumentaron que obtener algo de las universidades era mejor que nada. Varios señalaron que los pagos son voluntarios, independientemente de la acción del consejo.

“Tenemos que aprovechar lo que podamos”, dijo la concejal Althea Graves, demócrata del distrito 12.

El concejal James Taylor, líder de la mayoría, señaló que las universidades hicieron sus pagos voluntarios incluso durante tiempos financieros difíciles durante la pandemia. «No veo que no paguen», dijo.

“Este es el mejor acuerdo que podríamos conseguir”, dijo el concejal Pedro Espinal, demócrata del Distrito 10.

La presidenta del consejo, Rachel Miller, apoyó los acuerdos y dijo a los periodistas después de la votación que sentía que los acuerdos eran justos.

«Dado que se trata de pagos voluntarios… creo que se trata de un acuerdo sólido», dijo Miller. “Estamos limitados en lo que podemos hacer por las leyes estatales y federales. Estamos haciendo lo mejor que podemos dadas las circunstancias”.

El concejal Miguel Sánchez, demócrata del Distrito 6, votó en contra de los acuerdos y calificó los pagos como “centavos por dólar”.

“Desde el punto de vista financiero vamos a tener grandes dificultades y, en mi opinión, este acuerdo no nos va a ayudar”, dijo Sánchez.

Providence tiene un pasivo de pensiones no financiado de más de mil millones de dólares, sin ningún plan inmediato para apuntalar el fondo. El consejo creó una nueva comisión el mes pasado para estudiar la estructura tributaria de la ciudad y considerar “fuentes de ingresos alternativas”.

Votaron a favor de los dos acuerdos PILOT los concejales Miller, Espinal, Graves, John Goncalves, Mary Kay Harris, Juan Pichardo, Jo-Ann Ryan, James Taylor y Oscar Vargas.

Sánchez fue el único concejal que votó en contra de los acuerdos. Los concejales ausentes fueron Sue AnderBois, Helen Anthony, Shelley Peterson, Justin Roias y Ana Vargas.

AnderBois había sido el voto decisivo en el Comité de Finanzas y finalmente se negó a adoptar una postura sobre el acuerdo. Ella votó a favor de llevar los acuerdos al pleno la semana pasada y dijo que quería que el resto del consejo pudiera votar.

“Cuando somos elegidos, estamos obligados a estar aquí y presentes en nuestras reuniones, y esta fue una reunión programada regularmente”, dijo Miller cuando se le preguntó sobre la gran cantidad de ausencias. Pero señaló que todos los concejales hicieron oír su voz durante el proceso de investigación de los acuerdos.

La aprobación del acuerdo activará una disposición en el presupuesto municipal más reciente para eliminar el congelamiento de la contratación para varias iniciativas nuevas que estaban en el presupuesto pero no financiadas. Miller dijo que estaba muy ansiosa por que la ciudad contratara personal para controlar el ruido y reparar las aceras.

“Este nuevo acuerdo coloca a Providence en un camino financiero más sólido y convierte a nuestra ciudad en un ejemplo nacional de lo que es posible cuando las comunidades y sus principales instituciones ancla trabajan juntas”, dijo Smiley en un comunicado después de la votación. «Juntos, estamos sentando las bases para hacer de Providence la ciudad de clase mundial en la que los estudiantes, profesores, médicos, investigadores y empleados más brillantes quieran vivir, trabajar y aprender».

La atención ahora se centrará en el próximo acuerdo que deberá negociarse entre la ciudad y Lifespan, el grupo hospitalario más grande del estado. Smily ha expresado su frustración con la empresa, que se ha negado a realizar un pago voluntario durante los últimos dos años. Fuente: The Boston Global/ The Providence Journal.