‘El japonés Juan Soto’: Masataka Yoshida ha sido un éxito

Joon Lee, ESPN

Masataka Yoshida no quiere ser el Novato del Año de la Liga Americana, y su razonamiento es simple: no se ve a sí mismo como un novato.

El jardinero de los Medias Rojas de Boston pasó los primeros siete años de su carrera en el béisbol profesional en Japón, donde fue campeón de la Serie de Japón y cuatro veces All-Star de la NPB, además de ganador de dos títulos de bateo de la Liga del Pacífico y cinco Mejores Nueve Premios de la Liga del Pacífico. Todo eso, más su reciente título del Clásico Mundial de Béisbol, lo hacen sentirse sobrecalificado para los honores de novato de la MLB, incluso si es uno de los principales contendientes en Las Vegas.

«Soy un poco mayor», dijo Yoshida, de 29 años, a través del intérprete Kei Wakabayashi.

Cuando Yoshida firmó un contrato de cinco años y $90 millones con los Medias Rojas en la última temporada baja, muchos en el béisbol cuestionaron el valor del contrato, y un ejecutivo le dijo a Kiley McDaniel de ESPN que Yoshida valía menos de la mitad de lo que pagó Boston. Hubo escepticismo de que Yoshida pudiera adaptarse a la velocidad de la MLB, que el toletero se reduciría a un bateador de bofetadas en Estados Unidos, a pesar de que el equipo japonés del Clásico Mundial de Béisbol de este año lanzó más lanzamientos de más de 100 mph que cualquier otro equipo en el torneo.

Mientras que los lanzadores japoneses, como Shohei Ohtani, Yu Darvish y Masahiro Tanaka, tienen un historial de éxito en la transición a las Grandes Ligas, los bateadores japoneses no. Si bien Ohtani, Ichiro Suzuki y Hideki Matsui se destacan como excepciones, la lista de bateadores de la NPB que no lograron tener un impacto, desde Kosuke Fukudome hasta Kaz Matsui y Yoshi Tsutsugo, supera en número a las historias de éxito.

De todos modos, los Medias Rojas le ofrecieron uno de los contratos más importantes en el mandato de cuatro años del jefe de béisbol Chaim Bloom, confiando en que Yoshida podría adaptarse al lanzamiento de la MLB.

«Fue parte de nuestro proceso de diligencia debida, tratar de hacer tantos agujeros en su juego ofensivo como pudimos», dijo Bloom. «La conversación sobre la velocidad fue más narrativa que real».

Hasta ahora, se ha demostrado que tienen razón. Después de que Yoshida tuvo problemas durante las dos primeras semanas de la temporada, se ajustó rápidamente para convertirse en uno de los bateadores más consistentes del equipo. A lo largo de 61 juegos, Yoshida está bateando .309/.383/.479 con siete jonrones, 17 dobles y 36 carreras impulsadas.

De los 19 bateadores japoneses que hicieron la transición a las mayores, solo seis han registrado un OPS de carrera por encima del promedio de la liga. El 131 OPS+ de Yoshida, aunque en una pequeña muestra, es el segundo más alto de la historia, solo detrás de Ohtani.

Y las críticas que esperaba el vicepresidente de scouting development and integration, Gus Quattlebaum, que ojeó a Yoshida en Japón, se han calmado en gran medida.

«Sabíamos que esto no sería convencional y que habría una reacción violenta», dijo Quattlebaum. «Él siempre fue uno de nuestros principales objetivos en nuestra mente».