El otrora tranquilo Ecuador desciende a la violencia

Belén Díaz caminaba a casa desde la universidad una noche cuando una motocicleta que transportaba a dos hombres hizo un giro en U amenazante.

Aterrorizada porque estaba a punto de ser asaltada por octava vez en tres años, la estudiante de magisterio golpeó la ventana del taxi hasta que el conductor la llevó a su casa. Díaz escapó a salvo, pero hubo un tiroteo fatal no relacionado al día siguiente fuera de su comunidad cerrada de casas de dos pisos en las afueras de la ciudad portuaria ecuatoriana de Guayaquil.

Ecuador era uno de los países más tranquilos de América Latina hasta hace unos tres años. Hoy, los delincuentes merodean por igual barrios relativamente ricos y de clase trabajadora: sicarios profesionales, secuestradores, extorsionadores y miles de ladrones y atracadores. Los cárteles mexicanos y colombianos se han asentado en ciudades costeras como Guayaquil y se han apoderado de porciones del comercio enviando cientos de millones de dólares en cocaína desde los vecinos Colombia y Perú a países en el extranjero.

Uno de los candidatos en las elecciones presidenciales especiales del 20 de agosto tuvo una famosa postura dura sobre el crimen organizado y la corrupción. Fernando Villavicencio recibió un disparo mortal a plena luz del día el miércoles a pesar de un destacamento de seguridad que incluía policías y guardaespaldas.

“Nadie está a salvo de la inseguridad en el país”, dijo Anthony García, quien empaca camarones, después del asesinato de Villavicencio. “Estamos a manos del narcotráfico, de la maldad en su totalidad”.

La Policía Nacional del país registró 3.568 muertes violentas en los primeros seis meses de este año, mucho más que las 2.042 reportadas durante el mismo período en 2022. Ese año terminó con 4.600 muertes violentas, la más alta en la historia del país y el doble del total en 2021.

Las causas son complejas. Todos, sin embargo, giran en torno a la cocaína.

Las pandillas asistidas por cárteles luchan por el control de las calles, las prisiones y las rutas de drogas hacia el Pacífico. La disminución de las arcas estatales, las luchas políticas internas, la corrupción y las deudas vertiginosas crearon brechas de financiación en los programas sociales y de aplicación de la ley. La pandemia de COVID-19 convirtió a niños hambrientos y adultos desempleados en reclutas fáciles para los grupos criminales.

Los delincuentes exigen cada vez más pagos de las empresas y califican la tarifa de «vacuna» (vacuna), como inmunidad contra el delito.

“El COVID vino y se fue y nos dejó vacunas, pero otro tipo de vacunas”, dijo Holbach Muñeton, presidente de la Federación Nacional de Cámaras Provinciales de Turismo de Ecuador.

Ir de compras y cenar es una experiencia diferente en estos días. Las tiendas de conveniencia, autopartes y farmacias cuentan con rejas de metal de piso a techo que impiden el ingreso de clientes desde la acera. Los centros comerciales tienen detectores de metales en las entradas. Los bares y restaurantes que sobrevivieron a la pandemia tienen menos mesas y cierran temprano.

Los informes de robos se han disparado. Datos de la Policía Nacional muestran que el año pasado se reportaron 31.485 casos, unos 11.000 más que en 2020.

García, el empacador de camarones de 26 años, ha sido asaltado dos veces este año. Los ladrones en Guayaquil le robaron el teléfono una vez durante su viaje matutino. En otra ocasión, le robaron después de salir a tomar un par de tragos.

El dueño del restaurante, Carlos Barrezueta, dijo que hay lugares en Guayaquil donde las ventas han bajado a una décima parte de lo que eran antes.

Las autoridades ecuatorianas atribuyen la violencia sin precedentes a un vacío de poder provocado por el asesinato en diciembre de 2020 de Jorge Zambrano, alias “Rasquiña” o “JL”, líder de Los Choneros. Fundado en la década de 1990, el grupo es la pandilla más grande y temida del país. Los miembros llevan a cabo sicariato, realizan operaciones de extorsión, mueven y venden drogas, y son la ley dentro de las prisiones.