Las perspectivas económicas de los estadounidenses mejoran

Después de un largo período de pesimismo, los estadounidenses están empezando a sentirse mejor con respecto a la inflación y la economía, una tendencia que podría sostener el gasto de los consumidores, impulsar el crecimiento económico y potencialmente afectar la suerte política del presidente Joe Biden.

Una medida de la confianza del consumidor realizada por la Universidad de Michigan ha aumentado en los últimos dos meses el mayor salto desde 1991. Una encuesta realizada por el Banco de la Reserva Federal de Nueva York encontró que las expectativas de inflación de los estadounidenses han alcanzado su punto más bajo en casi tres años. Y la misma encuesta, publicada la semana pasada, encontró que la proporción que espera que sus propias finanzas mejoren dentro de un año está en su nivel más alto desde junio de 2021.

Los economistas dicen que los consumidores parecen estar respondiendo a una inflación cada vez más lenta, mayores ingresos, menores precios de la gasolina y un mercado de valores en alza. La inflación ha caído desde un máximo de alrededor del 9% en junio de 2022 al 3,4%. Según el indicador de precios preferido de la Reserva Federal, la inflación ha alcanzado el objetivo anual del 2% de la Reserva Federal en los últimos seis meses.

Es más, los cheques de pago han superado la inflación durante el año pasado, facilitando así la adaptación de los estadounidenses a un costo de vida más alto. Los ingresos semanales del trabajador típico –a medio camino entre los que ganan más y los que más ganan– aumentaron un 2,2% el año pasado después de ajustar por inflación, informó el gobierno la semana pasada. Según esa medida, el salario ajustado a la inflación es un 2,5% más alto que antes de la pandemia.

«Si bien la caída de la inflación tardó algún tiempo en afectar la confianza del consumidor, parece que las buenas noticias finalmente están llegando», dijo Grace Zwemmer, analista de Oxford Economics.

Las expectativas de inflación de los consumidores son importantes porque pueden perpetuarse a sí mismas: cuando la gente espera que la inflación se mantenga alta, a menudo cambian su comportamiento, acelerando las compras antes de que los precios suban aún más, lo que, a su vez, puede alimentar más inflación. Por el contrario, unas expectativas de inflación más bajas pueden revertir esa dinámica y ayudar a enfriar la inflación.

Incluso con la constante desaceleración de la inflación, los precios siguen siendo casi un 17% más altos que hace tres años, una fuente de descontento para muchos estadounidenses. Aunque algunos productos individuales se están volviendo menos costosos, es probable que los precios generales se mantengan muy por encima de sus niveles prepandémicos.

Esa dicotomía –una rápida caída de la inflación con un costo de vida aún elevado– probablemente planteará una pregunta clave en la mente de los votantes, muchos de los cuales todavía sienten los persistentes efectos financieros y psicológicos del peor episodio de inflación en cuatro años. décadas. ¿Qué tendrá más peso en las elecciones presidenciales: la dramática caída de la inflación o el hecho de que la mayoría de los precios son mucho más altos que hace tres años?

Consideremos el precio de los alimentos, uno de los artículos con los que la gente se topa con más frecuencia. La inflación de los alimentos se ha desplomado desde un máximo interanual del 13,5% en agosto de 2022 a solo el 1,3%. Sin embargo, una canasta típica de alimentos todavía cuesta un 20% más que en febrero de 2021, justo antes de que la inflación comenzara a acelerarse. En promedio, los precios del pollo han subido un 25%. También lo es el pan. La leche es un 18% más cara que antes de la pandemia.