Vecinos protestan en Johnston

‘Esta es nuestra ciudad’: los residentes instan a Johnston a rechazar un proyecto solar masivo en un vecindario residencial

Los residentes locales han hecho todo lo posible para detener el desarrollo de un enorme panel solar que dicen destruirá rocas y talará decenas de acres en su vecindario residencial y rural.

Casi 200 personas asistieron a cada una de las tres reuniones de la junta de zonificación. Organizaron un grupo de oposición, Stop Johnston Solar, y contrataron a un abogado, que trajo expertos para que testificaran. Cuando el alcalde Joseph Polisena Jr. dejó de anunciar reuniones públicas en el semanario gratuito local, los residentes abrieron una página de Facebook y un sitio web con los documentos, colocaron carteles en el jardín anunciando las reuniones y recogieron cientos de firmas en una petición oponiéndose al proyecto.

Aún así, en la reunión de la junta de zonificación del jueves por la noche, cuando por fin se permitió al público hablar sobre la última propuesta de Green Development LLC para casi 160 acres en Winsor Avenue, había una sensación palpable de miedo, resignación y consternación de que sus preocupaciones no serían atendidas.

“Podría repetir lo que todos han dicho, pero ¿haría alguna diferencia? ¿Se ha tomado una decisión? ¿Sabe la junta cómo va a votar? ¿Estará del lado de los electores? preguntó Kevin Pannone, un vecino, durante la cuarta hora de la reunión celebrada en el Johnston Senior Center. “Ya fue rechazado una vez. Yo digo que debería ser rechazado nuevamente”.

El público aplaudió, pero los siete miembros de la junta de zonificación no mostraron expresión alguna. Podrán votar en su próxima reunión el 25 de enero.

En abril de 2022, la junta de zonificación había rechazado los planes de Green Development para un campo solar de 24 megavatios en el vecindario residencial en la esquina noroeste de la ciudad, votando 3 a 2, solo un voto menos que la supermayoría necesaria para el permiso de uso especial.

Pero eso fue entonces y esto es ahora. La Asamblea General cambió la ley sobre permisos de uso especial, por lo que ahora una propuesta de desarrollo solo necesita una mayoría simple para ser aprobada. El ayuntamiento sustituyó a uno de los miembros que votó en contra del proyecto.

Según una ordenanza municipal, un proyecto no puede volver a examinarse hasta que hayan transcurrido dos años, a menos que se hayan realizado cambios significativos en el plan. Pero a Green Development se le permitió regresar temprano, diciendo que redujo el proyecto a un campo de 19 megavatios y eliminó los paneles de áreas cercanas a las propiedades vecinas y la cuenca del embalse Scituate. Aún así, es esencialmente el mismo plan y ninguno de los miembros de la junta de zonificación pudo explicar por qué lo estaban escuchando nuevamente.

“Los últimos dos años no han sido más que estrés y ansiedad. Cincuenta mil paneles, 19 megavatios… ¿qué diablos estamos pensando en esta ciudad? dijo Lynn Grissom, vecina de Rollingwood Drive, quien reprodujo una grabación de un zumbido que, según dijo, era el sonido de otra granja solar. “Estoy cansada de escuchar que esto es un trato cerrado. No quiero oír que es un trato cerrado”.

Al otorgar un permiso de uso especial, se supone que la junta de zonificación exige evidencia de que el uso será compatible con el vecindario y protegerá los valores de la propiedad, y compatible con el “crecimiento ordenado” y el desarrollo de la ciudad. También se supone que debe minimizar la posibilidad de efectos adversos en las propiedades vecinas o en la ciudad de Johnston, y tomar en consideración los impactos ambientales, y “servir sustancialmente a la conveniencia y el bienestar públicos”.

Uno tras otro, los residentes testificaron que el proyecto solar dañaría el valor de sus propiedades, que la construcción podría dañar sus pozos, contaminar los humedales y el embalse, destruir el hábitat natural y traer un elemento de zona industrial a un vecindario residencial. Señalaron la falta de protección en otros proyectos solares y cómo Green Development taló árboles alrededor de una casa en Harrilla Lane, impidiendo la capacidad de los propietarios para vender la casa. Posteriormente, la casa se vendió al promotor por menos de lo que figuraba en la lista.

Green Development ha tenido como objetivo construir campos solares en esta parcela de tierras de cultivo y bosques históricos en la esquina noroeste de Johnston, cerca de las fronteras de las ciudades de Smithfield y Scituate. Estos casi 160 acres, que están divididos en zonas para uso residencial, incluyen una granja y un cementerio histórico de la familia Winsor, junto con campos agrícolas, bosques, humedales y la colina Sikkibunkiaut.

La compañía propone paneles y cercas en casi 68 acres de la propiedad, con paneles solares a una distancia de 150 pies de las casas al sur de Winsor Avenue. Cada panel solar mide aproximadamente 90 pulgadas de alto por 45 pulgadas de ancho y está montado a una altura de entre 9 y 12 pies. La instalación incluirá servicios públicos para conectarse con el circuito de Rhode Island Energy.

Green Development propone donar el 52 por ciento de la propiedad a la ciudad para espacios abiertos después de que se complete el proyecto, y entregaría el resto de la propiedad a la ciudad después de que el campo solar sea desmantelado en 25 años.

El concejal Robert Civetti, que había intentado sin éxito conseguir apoyo para una ordenanza que detuviera temporalmente el desarrollo solar en barrios residenciales, presentó la petición y cartas de los residentes, la representante estatal de Johnston, Deborah A. Fellela, el representante estatal Gregory J. Costantino, que representa a Lincoln, Smithfield. y Johnston, y Randy R. Rossi, el administrador municipal de Smithfield, que comparte la cuenca del embalse de Slacks que se verá afectada por el parque solar. Todos instaron a la junta de zonificación a rechazar la propuesta.

“Escuche a los residentes, tome en consideración todos los hechos y el juramento que hizo cuando asumió este cargo. Es el futuro de nuestra ciudad, no es su ciudad, no es mi ciudad, no es la ciudad del alcalde, esta es nuestra ciudad”, dijo Civetti, mientras la multitud rompía en aplausos y vítores. “El futuro de nuestro pueblo está en vuestras manos. Hacer lo correcto. Lo rechazas y dejas que Green lo lleve a los tribunales. … Ve con tu conciencia y rechaza esta propuesta”.

Green Development, conocido como uno de los mayores desarrolladores de energía renovable en espacios abiertos en Rhode Island, es también un importante donante político. Desde 2014, los empleados de Green Development LLC, incluido su fundador, Mark DePasquale, han donado un total de más de $129,000 a líderes demócratas en la Asamblea General, el PAC Demócrata del Senado de Rhode Island, los gobernadores Gina Raimondo y Dan McKee, y los alcaldes de municipios como Johnston, Providence, East Providence y Pawtucket, según los registros financieros de campaña. Depasquale, que también es propietario de otras empresas, ha donado 68.000 dólares a líderes políticos y comités de acción política.

Green Development también es conocido por litigar contra las comunidades que intentan detener sus proyectos. La empresa presentó un recurso, que aún está en litigio, contra el municipio de Johnston por rechazar su última propuesta. En 2020, la compañía dijo que estaba demandando a las ciudades de Coventry y Exeter, y a funcionarios electos, por un total de alrededor de 285 millones de dólares, argumentando que había sido privada ilegalmente de sus derechos para desarrollar proyectos solares en esas ciudades, y dijo que mantendría todos los funcionarios electos, miembros de planificación y funcionarios de zonificación son personalmente responsables.

Los tribunales no han fallado a favor de Green Development.

Varios residentes instaron a la junta de zonificación a ser valiente y enfrentarse al desarrollador.

“Las tácticas de litigio utilizadas contra la ciudad de Exeter por Green Development muestran un riesgo financiero para nuestra ciudad y los funcionarios electos al hacer negocios con un desarrollador tan agresivo. Este no es un socio comercial que nuestra ciudad pueda permitirse o del que estaría orgullosa en el futuro”, dijo Christine McIntyre-Hannon, mientras los miembros de la junta de zonificación escuchaban atentamente. “Ustedes están preocupados por hacer un buen trabajo, hacer un trabajo honesto, pero también por protegerlos a ustedes y a su familia, y hacer negocios con estos muchachos los está poniendo en riesgo. Ponen en riesgo a todos en la ciudad”.

La abogada Jacqueline Grasso, que fue jueza principal del tribunal municipal de Johnston, lo expresó de manera más directa.

“Todos los hombres en el tablero, miren hacia arriba”, dijo Grasso, señalando el gran marcador de bingo que colgaba detrás de ellos y las palabras “Bolas totales”.

“Espero que utilicen esas dos palabras”, dijo Grasso, entre risas, “y detengan este proyecto”. Fuente: The Boston Globe.